Algunas características permiten distinguir a simple vista las mariposas diurnas de las nocturnas.

Las antenas de las mariposas diurnas acaban en forma de maza, de ahí les viene el nombre de Ropalóceros (en griego ropalon=maza). Las mariposas nocturnas, en cambio, presentan una gran variación de antenas: filiformes, en forma de pluma, de peine… se les conoce también como Heteróceros (hetero= diverso).

La postura en estado de reposo es diferente, les diurnas generalmente recogen las alas hacia arriba, mientras que las nocturnas lo hacen dejando las alas abiertas en un plano o cerradas en forma de tejado.

Para poder volar necesitan un precalentamiento, las diurnas utilizan la energía del sol y abren las alas para recibirlo; en cambio las nocturnas poseen un mecanismo de vibración en las alas que les permite conseguir la temperatura necesaria para despegar.

La frontera dia y noche no está tan bien definida. Si bien es cierto que las mariposas nocturnas vuelan casi todas de noche, algunas especies prefieren volar de dia, como la mayoría de las especies de la familia de los zigénidos o como la esfinge colibrí Macroglossum stellatarum. Y del mismo modo, también hay alguna diurna de costumbres crepusculares, como es el almirante rojo Vanessa atalanta.

Nota: Estas son sólo algunas de las características que pueden ser usadas àra distinguirlas; existen más que requieren manipular al insecto. Por otra parte, estas “reglas” no valen en todo el mundo: digamos que aquí en Europa nos serán bien útiles, pero no podemos fiar-nos si vamos a los trópicos, donde encontramos por ejemplo polillas con las antenas en forma de maza!

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