Los lepidópteros mantienen una estrecha relación con las plantas, las necesitan para completar cada parte del ciclo biológico, ya sea buscando protección, alimento o escondrijo. Ahora bien la relación que tienen con las plantas es muy diferente en cada parte del ciclo, por un lado la oruga puede causarle muchos problemas y por el otro, las mariposas ejercen un importante papel en la reproducción de las especies vegetales, a través de la polinización. La inmensa mayoría de lepidópteros son fitófagos, es decir, se alimentan de plantas. También hay casos de orugas que se alimentan de materiales en descomposición, son las saprófitas, que comen madera y hojas podridas y cadáveres de animales. Y las que ingieren directamente excrementos, las coprófagas.

Las orugas son grandes consumidoras de vegetales debido a que su único objetivo es alimentarse y crecer. No hay ninguna parte de la planta que se salve de poder ser comida; las larvas consumen sobretodo hojas, pero también brotes, flores, semillas y tallos, afectando en algunos casos a la capacidad fotosintética de la planta. Algunas orugas comen de una sola especie de planta, éstas se denominan especialistas. En cambio, hay polillas que aceptan un gran abanico de posibilidades de plantas, son las generalistas y este comportamiento les confiere más posibilidades de convertise en plaga.

Algunos microlepidòpters viven dentro de la planta, son minadores de hojas, construyen galerías y dejan dibujos que son propios de cada especie. Estas señales se utilizan para identificar las especies presentes, puesto que la planta nutrícia es una muy buena pista.

Las que se alimentan de elementos no vegetales tienen especial relación con el hombre, como las polillas de la lana, de la piel y de la cera. La lista de materiales que se han descrito como alimentos de las orugas de los lepidópteros es muy larga y diversa: mantas, alfombras, cortinas, plantas secas de herbarios, animales disecados, papel, cuero, cartón, mantequilla, harina…

Todos los adultos de mariposa viven de las reservas acumuladas por la oruga, pero muchas toman un suplemento alimentario, el néctar de las flores! La espiritrompa, al chupar el néctar, toca los órganos reproductores de la planta, adheriéndose a su cuerpo los granos de polen. Al mismo tiempo deja caer los que traía otras flores, y algunos caen en el estigma, polinizando. La espiritrompa presenta también una gran variabilidad, las hay largas que permienten llegar al néctar por muy bien guardado que esté, y otras cortas y gruesas para poder atravesar la piel de algunos frutos.Deilephila elpenor

Algunos lepidópteros mantienen una relación tan específica con un sola planta que llegan a coevolucionar juntas. Esto quiere decir que durante un largo periodo de tiempo, una mariposa y una planta han evolucionado conjuntamente y han creado una interdependencia que puede hacerlas imprescindibles la una de la otra.

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