Muchos animales se alimentan de mariposas, orugas y huevos. Los predadores ayudan a mantener un equilibrio ecológico de las poblaciones de lepidópteros, sin este control poblacional el crecimiento expansivo de las polillas, acabaría con las plantas nutrícias y por lo tanto, con ellas mismas. De una puesta de 1000 huevos, 21 llegan a mariposas adultas y de éstas, tan sólo 2 individuos consiguen poner los huevos!

La abubilla, el escribano palustre y el carbonero común, son algunos de los pájaros que tienen debilidad por las orugas de mariposa y son importantes controladores de los gusanos de la procesionária. Los enemigos principales pero, son los otros invertebrados, como el escarabajo, Calosoma sycophanta, que ha sido utilizado para combatir las plagas de la procesionária como método de control biológico. Las libélulas y las mantis religiosas también son predadores importantes de los lepidópteros en ambientes lacustres, como s’Albufera. Las arañas cazan los adultos de polilla al acecho utilizando la tela.

Muchos murciélagos son predadores especializados en polillas, poseen un sistema de ecolocalización altamente sofisticado que les permite detectar y atrapar las polillas y otros insectos voladores. Pueden ecolocalizar sobre un rango de frecuencias diferentes, e incluso pueden distinguir las especies de mariposas nocturnas, puesto que tienen un “aleteo” característico. Atención! algunas polillas han desarrollado un sistema auditivo muy sofisticado que les permite escapar de los murciélagos! Otras polillas han adaptado los momentos de volar cuando los murciélagos son más escasos, o vuelan muy cerca de objetos estacionarios para no ser atrapados por los murciélagos. En esta carrera por la supervivencia, lo más normal es que la presa lleve un poco más de ventaja puesto que, “el depredador sólo pierde la cena, pero la presa pierde la vida”.

Los parásitos de himenópteros o dípteros también se alimentan de los lepidópteros. Introduciendo sus huevos dentro de la oruga completan su ciclo de vida dentro de un solo ejemplar, a veces, causándole la muerte. Una avispa pequeña, Cotesia glomerata, deposita los huevos bajo la piel de la oruga de la col, Pieris brassicae, las larvas van comiendo la grasa de la oruga y mientrastanto, la oruga continúa comiendo, creciendo y alimentando indirectamente las larvas parásitas. Éstas hacen la pupa sobre la oruga todavía viva que acabará muriendo. Algunos agricultores usan estas avispas para controlar la oruga de la col.

Otro tipo de parasitismo es el que practica una bacteria, Bacillus thuringensis, que entra en forma de esporas con el alimento y afecta el desarrollo de las orugas, que acaban muriendo de hambre. Este bacilo ha sido utilizado por el hombre en la lucha biológica para el control de plagas.

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